Le SPAM Museum du Minnesota braque les projecteurs sur la viande mystère en conserve préférée au monde

Il y a près de 100 ans, Hormel était la première entreprise à fabriquer de la viande non périssable et de longue conservation. Avant que le « spam » ne devienne le mot utilisé pour décrire les escroqueries non sollicitées ou potentielles reléguées aux boîtes de courrier indésirable, c’était le nom de marque du populaire produit de viande en conserve d’Hormel créé en 1937. Aujourd’hui, dans le sud du Minnesota, un musée unique en son genre est entièrement dédié au SPAM original (abréviation de « jambon épicé »).

Dans une scène du cirque volant des Monty Python des années 1970, les clients sont consternés d’entendre le SPAM répertorié dans chaque plat du menu d’un restaurant. Personne ne veut commander la protéine dans une boîte, mais le chef continue de leur proposer de plus en plus de combos SPAM alors que les Vikings chantent à une table voisine : « SPAM, SPAM, SPAM, SPAM ». Des décennies plus tard, ce sketch a rappelé aux nouveaux internautes la quantité écrasante de messages indésirables dans leurs boîtes de réception numériques et le double sens coincé.

À l’intérieur du musée gratuit sur le thème de la viande à Austin, Minnesota, les visiteurs peuvent désormais spammer volontairement leurs propres boîtes de réception avec des centaines de recettes SPAM envoyées depuis des postes informatiques, y compris SPAM tater tot cocotte ou Musubi, un SPAM-sushi roulé avec du nori et du riz gluant. Les convives des Monty Python n’ont peut-être pas été impressionnés, mais apparemment, le célèbre porc en conserve est parfait pour le petit-déjeuner, le déjeuner, le dîner et le dessert.

Le SPAM Museum au centre-ville d’Austin, Minnesota. | Photo : Julie Grace Immink

Malgré mon scepticisme, je m’envoie par e-mail une recette de cookies au caramel au beurre SPAM. Quand je rentre chez moi et que je les fais cuire, je découvre la nouveauté irrésistible d’une friandise de carnaval salée et sucrée combinée au confort d’un biscuit de Noël – et je dévore immédiatement presque tout le plateau.

19 000 porcs par jour

La première usine Hormel a ouvert ses portes à Austin il y a plus d’un siècle. George Hormel, fils d’immigrants allemands, a ouvert un fumoir et une usine de transformation en 1891, abattant 610 porcs au cours de la première année d’activité. L’usine actuelle peut traiter jusqu’à 19 000 porcs en une journée. Hormel s’approvisionne en porcs dans des fermes locales de l’Iowa et d’autres États agricoles voisins.

Le musée SPAM propose des expositions interactives où les visiteurs peuvent en apprendre davantage sur l’héritage d’Hormel. Une exposition présente des photographies historiques de la famille Hormel, depuis leurs humbles débuts en tant qu’éleveurs jusqu’à l’entreprise d’un milliard de dollars qui produit de nombreuses marques de consommation familières telles que le beurre de cacahuète Skippy et le ragoût Dinty Moore. Cependant, le SPAM reste l’un des articles les plus populaires de l’entreprise : 141 millions de boîtes de jambon épicé sont vendues chaque année.

Le SPAM a été introduit le 5 juillet 1937 ; pendant la Grande Dépression, le porc en conserve était souhaitable car il ne nécessitait pas de réfrigération. Hormel a envoyé des millions de boîtes de SPAM chaque semaine aux soldats stationnés à l’étranger pendant la Seconde Guerre mondiale et le SPAM est devenu une protéine de base dans des dizaines de pays. Aux États-Unis, les habitants d’Hawaï mangent le plus de SPAM – la viande est même servie avec du riz frit comme élément de base du menu du petit-déjeuner de McDonald’s de l’État insulaire.

Certaines des boîtes de SPAM originales sont également exposées dans le musée; avant le couvercle rabattable, chaque boîte était livrée avec sa propre clé. L’exposition World Market met en évidence l’influence que le SPAM a eu sur les cultures à travers le monde. Dans une vidéo, l’artiste hip-hop japonaise DJ Misoshiru & MC Gohan, connue pour ses rimes sur la nourriture, danse avec la mascotte Spammy-kun.

Peinture murale « I love SPAM » à l’intérieur du musée, | Photo : Julie Grace Immink

Une viande pas si mystérieuse

Mon guide du musée m’éclaire avec des faits sur un produit qui était auparavant un mystère pour moi (et, je suppose, pour beaucoup d’autres). J’ai grandi sur la côte du New Jersey, où notre viande de commodité locale était le Taylor Pork Roll. Je ne connaissais le SPAM que par sa place prépondérante dans la culture populaire et les blagues selon lesquelles ce n’était pas de la vraie viande (c’est le cas, pour la plupart).

« Pensez à ce dont il est fait – demandez-vous si c’est de la viande mystérieuse », chante « Weird Al » Yankovic dans sa chanson « SPAM », une parodie de « Stand » de R.E.M. Lors de ma visite complète du musée, je découvre que la recette est en fait assez simple. Chaque boîte de SPAM ne contient que six ingrédients : porc, eau, sucre, sel, fécule de pomme de terre et nitrate de sodium. Le mélange est versé dans les boîtes sur une chaîne de montage, puis scellé sous vide et cuit sous pression à l’intérieur des boîtes carrées classiques. En imaginant cela, je peux presque entendre Yankovic chanter : « L’onglet va ouvrir la boîte. La canette est là pour contenir le SPAM.

Pumpkin Spice SPAM, une saveur en édition limitée créée en 2019, épuisée en seulement 7 heures. | Photo : Julie Grace Immink

Situé au cœur du centre-ville d’Austin, le musée est à distance de marche de plusieurs brasseries et restaurants locaux qui proposent — quoi d’autre ? — SPAM sur leurs menus. Cette région du Minnesota abrite également des destinations de voyage inoubliables telles que le Mall of America et Paisley Park, mais où que vous soyez, les « SPAMbassadors » proposent des visites virtuelles en direct du musée via Zoom tous les mardis et jeudis à 14 h.

Une fois ma visite terminée, je parcoure les souvenirs jaunes et bleus en vente dans la boutique de souvenirs du musée. Le magasin est un incontournable pour les nouveautés de marque, y compris les sous-vêtements SPAM, les tongs, le baume à lèvres, les bijoux et les boules à neige. Pour les plus courageux, il existe même un assainisseur d’air de voiture carrée qui ressemble et sent comme la viande en conserve emblématique.

Si vous allez

Le SPAM Museum est libre de visite et ouvert 7 jours sur 7, du lundi au vendredi de 9h à 17h. et dimanche de 11h à 16h.