Terence Conran : l'homme qui a banni le spammeur

« En ces temps sombres… il est important de célébrer quelqu’un, aussi imparfait soit-il, qui savait ce qu’était la dolce vita et voulait que nous en ayons aussi. » Cela, dit Suzanne Moore dans The Guardian, était le grand cadeau accordé par Sir Terence Conran, décédé à l’âge de 88 ans. Qu’il s’agisse de concevoir des meubles ou d’ouvrir des restaurants, le fondateur d’Habitat a « provoqué une révolution du goût », le considérant comme sa mission de démocratisation design bien avant qu’Ikea ​​n’inonde le monde avec ses meubles emballés à plat. Débutant dans les années d’après-guerre (il a travaillé au Festival de Grande-Bretagne de 1951), Conran a fait la guerre aux « maisons grises, aux beignets de spam, aux maquereaux incolores ». Il a ramené chez lui la sensualité de « l’étranger ».

L’importance de l’ail

« Les critiques ont dit qu’il était une pie, un plagiaire, pas lui-même un grand designer. » Mais cela a raté le point, dit The Observer. Ce que Conran a fait, comme il l’a dit, « était de rendre les choses disponibles ». La tentative de Conran de créer un conglomérat de vente au détail a finalement échoué; et il a prétendu une fois ne pas savoir ce que signifiait « entrepreneur ». Mais cela sous-estimait « la compétence et le courage » qu’il déployait « en exploitant la culture de consommation des années 1960 » avec Habitat; et, en effet, son nous en tant que restaurateur. La première entreprise de Conran – The Soup Kitchen, née à Charing Cross en 1953 – a été inspirée par son passage à Paris en tant que lave-vaisselle. Né à Kingston upon Thames en 1931, le père de Conran dirigeait une entreprise d’importation d’une résine de vernis du Congo belge, dit le Times. « Un garçon rêveur et solitaire », il fait sa première incursion dans le design à l’âge de 12 ans en se remettant d’un appendice éclaté, fabriquant des meubles pour maisons de poupées. Formé à la Bryanston School dans le Dorset, Conran a ensuite étudié à la Central School of Art and Design, avant de créer sa propre entreprise de meubles, explique The Mail on Sunday. Un mentor clé était son tuteur, Eduardo Paolozzi, à qui il a également attribué plus tard l’avoir présenté « l’importance de l’ail ». Célèbre jeune homme pressé, Conran était déjà sur sa troisième femme quand, en 1964, il a ouvert Habitat sur le chemin Fulham à Chelsea. Il a financé le déménagement en vendant une participation de 100 000 £ dans sa société de meubles à la banque d’investissement Morgan Grenfell. Après être devenu « un chouchou des suppléments de couleur des journaux », Habitat a connu une croissance régulière tout au long des années 70, dit le Times. En 1981, lorsque Conran l’a fait flotter à Londres, il comptait 50 magasins dans le monde. Aspirant à un nouveau rôle en tant que baron du commerce de détail des années 80, Conran a achevé un an plus tard la prise de contrôle inversée du groupe Mothercare, considérablement plus grand, et, en 1986, l’a fusionné avec BHS pour créer le groupe Storehouse. Il s’était débordé – la fortune du conglomérat s’est effondrée à la fin du boom de la vente au détail des années 1980. Il s’est accroché à un seul point de vente, The Conran Shop.

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Les derniers jours du tsar

À ce moment-là, Conran était devenu un « grand vieux tsar », le patriarche d’une famille florissante de designers et de restaurateurs. Conran avait toujours un nouveau projet en marche, dit le FT. Au cours des décennies suivantes, il a ouvert des restaurants, dont Bibendum et Le Pont de la Tour, et a été l’un des principaux moteurs du Design Museum. Mais il était plus heureux de potter à la maison, de griffonner des dessins et de contempler la vie. S’il avait de nouveau son temps, dit Conran, « il aurait été jardinier ».

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