Ruth Porat à propos de la conduite à travers la crise et le dernier Moonshot de Google pour reconstruire l'économie américaine

Ruth Porat, CFO d'Alphabet & Google, s'exprimant lors d'une visite au bureau de Google à Toronto en février 2020.

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Ruth Porat à propos de la conduite à travers la crise et le dernier Moonshot de Google pour reconstruire l'économie américaine

Ruth Porat, la solide directrice financière d’Alphabet et de Google, n’est pas étrangère à une crise. Elle a commencé sa carrière chez Morgan Stanley en 1987, à peine sept semaines avant le Black Monday – la plus grande baisse en une journée de l’histoire du trading à l’époque. « À ce moment-là, je craignais que ma carrière soit peut-être terminée avant même d’avoir commencé », se souvient-elle.

Loin de là. Porat est l'un des rares dirigeants d'entreprise à avoir transcendé les échelons supérieurs de Wall Street jusqu'aux plus hauts rangs de la Silicon Valley. Bien que le paysage puisse être différent, bon nombre des défis restent les mêmes: naviguer dans les ralentissements économiques, les enquêtes gouvernementales et les obstacles réglementaires. Bien entendu, une pandémie mondiale est un nouvel obstacle. « Cet environnement est plus difficile que tout ce que j'ai vu parce que vous combinez une crise sanitaire avec une crise économique », déclare Porat dans sa toute première interview avec Forbes depuis son domicile de Palo Alto, en Californie. « La voie à suivre est moins sûre. »

Mais Porat a tracé habilement un chemin à travers un territoire incertain auparavant. Au cours de son mandat de 28 ans chez Morgan Stanley, elle a occupé des postes tels que vice-présidente de la banque d'investissement et responsable mondiale des institutions financières avant de finalement monter au rang de directrice financière en janvier 2010. « J'ai certainement commencé dans le secteur bancaire quand ce n'était pas le cas. facile d'être une femme dans le secteur bancaire « , dit-elle. « Je n’ai pas pensé à ces épaulettes depuis longtemps, aux nœuds papillon, aux foulards, au scotch, aux horribles efforts pour s’intégrer. » Ce qui l'a maintenue là-bas, dit-elle, était l'opportunité de « continuer à apprendre et à grandir » – de façon remarquable, face à une grande agitation. Exemple concret: avoir été appelé par le gouvernement américain à aider au sauvetage du géant de l'assurance AIG et des agences de financement hypothécaire Fannie Mae et Freddie Mac pendant la Grande Récession. « Tout comme dans l'environnement de crise actuel, l'un des moments forts de ma carrière a été de conseiller le département du Trésor américain pendant la crise financière de 2008 », dit-elle. « J'ai pu utiliser les compétences que j'ai développées au cours d'un [lifelong] carrière pour quelque chose qui était si important à ce moment-là pour le pays.

Plus d'une décennie plus tard, Porat a la même détermination en ce qui concerne la pandémie de coronavirus, qui a déjà fait des ravages considérables sur l'économie américaine. Plus de 100 000 entreprises ont définitivement fermé leurs portes en avril, selon une étude publiée par le National Bureau of Economic Research. Dans le même temps, 88% des propriétaires de petites entreprises déclarent avoir utilisé la totalité de leur financement par prêt du programme de protection des chèques de paie, selon une récente enquête menée auprès de plus de 1 500 entreprises par Goldman Sachs. Et sans fonds publics supplémentaires, 30% disent qu’ils épuiseront leurs réserves de liquidités d’ici la fin de l’année. C’est pourquoi Porat dirige les derniers efforts de Google pour aider à remettre les petites entreprises et l’économie ravagées aux États-Unis sur les rails. Ceci tout en gérant l’un des plus grands bilans d’entreprise au monde au milieu de la menace imminente de poursuites antitrust qui pourraient mettre en jeu le sort de l’ensemble de l’industrie technologique. Cela pourrait bien s'avérer être son plus grand défi à ce jour.

Bien que Google soit un géant d'entreprise, ses racines sont dans les petites entreprises. « Il est si clair que les petites entreprises sont la pierre angulaire de l'économie américaine », déclare Porat, en annonçant les statistiques: elles fournissent environ les deux tiers des nouveaux emplois nets et 67 cents de chaque dollar dépensé dans une petite entreprise restent dans l'économie locale. .

Au début de la pandémie, le PDG de Google, Sundar Pichai, a annoncé un engagement de 800 millions de dollars pour aider les petites entreprises et apporter une aide globale aux crises. Sur ce montant, un fonds Grow with Google Small Business de 200 millions de dollars a été lancé en mars en partenariat avec Opportunity Finance Network, une association nationale d'institutions financières de développement communautaire, dont la mission est de servir les petites entreprises mal desservies par la finance traditionnelle et un modèle éprouvé de déménagement. capital dans les communautés les plus difficiles à desservir. L'objectif principal ? Soutenir la reprise à court terme et les besoins de financement à long terme des petites entreprises les plus durement touchées par Covid-19. Pour être clair, ce n'est pas un document. La majorité des fonds sont affectés à des prêts à terme d'une durée maximale de 10 ans à un taux d'intérêt ne dépassant pas 3%. Quelque 340 millions de dollars de crédits Google Ads ont également été mis à la disposition de toutes les petites entreprises disposant de comptes actifs au cours de l'année écoulée.

« Les petites entreprises font partie de notre ADN en tant qu'entreprise … Il y a plus de 21 ans, Google elle-même était une petite entreprise qui a commencé dans un garage pour deux voitures et notre premier client publicitaire était une entreprise de vente de homard par correspondance dans le Maine. »

Ruth Porat, directrice financière d'Alphabet et Google

« Les petites entreprises font partie de notre ADN en tant qu'entreprise », déclare Porat, partageant son approche des petites entreprises pour la première fois depuis le début de la pandémie. « Nous parlons souvent en interne du fait qu'il y a plus de 21 ans, Google elle-même était une petite entreprise qui a commencé dans un garage pour deux voitures et notre premier client publicitaire était une entreprise de vente de homard par correspondance dans le Maine. »

À bien des égards, Porat considère sa transition vers la Silicon Valley comme un retour à ses racines. Elle a grandi à Palo Alto, en Californie, où son père, ancien chercheur à Harvard, a déménagé la famille pour occuper un poste au Stanford Linear Accelerator Center. Après avoir obtenu sa licence en économie et relations internationales à Stanford en 1979 Porat était codirecteur de la banque d'investissement technologique pendant le boom technologique des années 90, travaillant aux côtés de la célèbre analyste Internet Mary Meeker, qui est la marraine de ses trois enfants. « La technologie était quelque chose que j'avais fait pas mal, en fait, » dit Porat. C'est un euphémisme: elle a été l'architecte en chef du financement par emprunt qui a sauvé Amazon du quasi-effondrement lors du crash point-com en 2000, puis a travaillé sur l'introduction en bourse de Google en 2004. « C'était formidable de voir la vision, la mission, la motivation de Google à un stade aussi précoce « , dit-elle. « Étant donné que je connais Google depuis sa création et à quel point j'étais passionné par l'entreprise, lorsque l'opportunité s'est présentée, j'ai dit oui sur le champ. »

Alors que Porat a brisé le plafond de verre à maintes reprises, Google a lutté contre la diversité au sein de ses propres rangs. Alors que les tensions raciales atteignaient un point d'ébullition cet été, Google a annoncé en juin 45 millions de dollars supplémentaires de prêts et 5 millions de dollars de subventions Google.org pour aider les petites entreprises, en mettant l'accent sur les entreprises appartenant à des Noirs. L'entreprise s'est engagée à accroître la diversité de son leadership de 30% d'ici 2025. « Espérons que ce soit le moment qui changera les relations raciales et s'attaquera vraiment aux inégalités raciales. Il n’ya plus de temps – et nous examinons donc de près les moyens de lutter contre le racisme systémique contre la communauté noire avec un réel sentiment d’urgence « , dit-elle.

Ruth Porat lors d'un atelier Grow with Google à Taylor, MI en juin 2019.

Eli Tawil / Google

La société a également annoncé le premier tour du Fonds Grow with Google Small Business. Cinq institutions financières de développement communautaire (CDFI) ont reçu un total de 15,5 millions de dollars en prêts et six ont reçu 750 000 dollars de subventions. Parmi les récompensés figuraient Grameen America, une organisation à but non lucratif fondée par le lauréat du prix Nobel de la paix Mohammed Yunnus (et actuellement dirigée par Andrea Jung, ancien président et PDG d'Avon) qui fournit des microcrédits, une formation et un soutien à diverses femmes entrepreneurs et citoyennes à faible revenu. Potawatomi Community Development Corporation, l'un des plus grands CDFI appartenant à des autochtones du pays. « Les inégalités systémiques, comme l’écart de richesse raciale, créent des désavantages importants pour les communautés minoritaires, c’est pourquoi nous sommes si déterminés à fournir aux Noirs, aux Latinx et aux autres communautés mal desservies un accès plus équitable au capital grâce à notre partenariat », déclare Porat.

Le partenariat est également unique dans sa structure par rapport aux efforts de secours d'autres entreprises technologiques comme Facebook et Amazon. « Ce qui fait de Google un premier acteur stratégique et différent, c'est sa concentration sur la reprise par rapport à un simple soulagement à court terme », déclare Lisa Mensah, présidente-directrice générale de l'OFN. « Il est extrêmement rare pour un Trésor d'entreprise de débloquer 170 millions de dollars et de juger par lui-même que c'est le type de dette qu'il détiendra. Ils n’ont pas attendu l’évaluation des risques de S&P ni que tout cela soit garanti par le gouvernement ou une autre source. Google est un pionnier.  »

Pour Porat, c'était une chance d'aider à repositionner des entreprises qui étaient déjà fortement désavantagées avant la pandémie. « La plupart des petites entreprises démarrent avec des actifs personnels et des prêts qui sont généralement garantis par son propre réseau », déclare Porat. « Mais si vous commencez par les types de disparités de richesse que nous avons dans la société où seulement 20% des petites entreprises appartiennent à des minorités et seulement 21% appartiennent à des femmes, notre situation actuelle est une conséquence de cette disparité initiale. »

L'espace de prêt aux petites entreprises est un marché énorme, avec environ 800 milliards de dollars en créations annuelles et un processus obsolète impliquant une paperasserie fastidieuse, des entrées manuelles et très peu de transparence – ou de logiciels, d'ailleurs. Google, une entreprise dont les fondateurs ont parlé en 2014 de la nécessité d'un « changement révolutionnaire », va-t-il ensuite vouloir perturber l'espace de crédit aux petites entreprises ? Porat met rapidement cette idée au repos. « Nous ne sommes pas une institution financière et nous n'avons pas l'intention de devenir [one] », Affirme-t-elle.

Malgré ce qui peut à première vue sembler être une réponse instinctive à la pandémie de l'une des sociétés les plus puissantes du monde, le monolithe technologique a travaillé avec des organisations à but non lucratif axées sur les petites entreprises pendant près d'une décennie, en partenariat avec des organisations comme la petite entreprise américaine. Development Council et SCORE organiseront des ateliers de formation sur les compétences numériques à travers le pays. Et à un moment où les entreprises qui adoptent les outils numériques peuvent s'attendre à des revenus quatre fois meilleurs que leurs homologues qui ne le font pas, la société a annoncé un financement de 1,3 million de dollars pour l'American Library Association pour faire avancer cet effort. « Le travail que nous faisons autour de la formation aux compétences numériques sera essentiel pour créer des entreprises pour un succès à long terme », déclare Porat.

« Le plus grand compliment que je puisse faire à quelqu'un est de dire qu'il fait vraiment la différence – c'est Ruth. »

Hank Paulson, ancien secrétaire au Trésor américain et ancien PDG de Goldman Sachs

Tout au long de sa carrière de plusieurs décennies, Porat a connu un grand succès pour combler les fossés pour trouver des solutions. « Le plus grand compliment que je puisse faire à quelqu'un est de dire qu’il fait vraiment la différence – c’est Ruth », déclare Hank Paulson, ancien secrétaire au Trésor américain pendant la crise financière et ancien PDG de Goldman Sachs. En 2013, Porat a atterri sur la liste restreinte du président Barack Obama pour le poste de secrétaire adjoint au Trésor jusqu'à ce qu'elle retire son nom, apparemment en raison de préoccupations quant à la façon dont les banquiers étaient traités par les politiciens. « C'est une vraie patriote américaine passionnée par le service public. »

Pour être honnête, les efforts de Google ne sont pas seulement de l'altruisme. Ce sont des moteurs de croissance pour les grandes entreprises et, bien entendu, une bonne publicité ne fait pas de mal. Les plus de 30 millions de petites entreprises aux États-Unis sont à l'origine de près de la moitié du produit intérieur brut. À l'échelle mondiale, les petites et moyennes entreprises représentent plus de 90% de la population des entreprises et 55% du PIB des économies développées, selon l'Organisation mondiale du commerce. Et comme beaucoup de leurs pairs de l'industrie comme Facebook, Google s'appuie sur les petites entreprises pour une partie importante de leur activité, même si elles, avec leurs concurrents, ne divulguent pas le montant réel.

« Je repense à certains des moments les plus difficiles de ma carrière, et je sais que j’ai appris d’eux », déclare Porat, deux fois survivante du cancer du sein. « Cette expérience horrible et terrifiante était aussi un cadeau parce que cette question proverbiale est devenue trop réelle: que se passe-t-il si on ne vous donne pas plus de cinq ans à vivre ? » elle a partagé dans son discours d'ouverture de Wharton 2016. « Alors je me suis mis à comprendre: qu'est-ce que je voulais faire avec ce qui pourrait être un temps limité ? Et j'ai réalisé que je n'avais tout simplement aucun regret. Je n’avais pas mis ma vie en branle – je n’avais pas mis les choses en suspens. Ma leçon de cette terrible expérience est que si vous voulez faire quelque chose, faites-le. . . la vie ne sait pas qu’elle est censée suivre un programme.  »

« Au milieu d’énormes perturbations et de turbulences sur le marché, le jugement et l’expérience de Ruth sont inestimables. »

Stephen Schwarzman, cofondateur et PDG de Blackstone

Cette attitude et ce courage qui peuvent tout faire sont peut-être un élément clé de sa recette non seulement pour survivre aux crises, mais aussi pour en sortir plus forts. « Au milieu d’énormes perturbations et de turbulences sur le marché, le jugement et l’expérience de Ruth sont inestimables », déclare Stephen Schwarzman, cofondateur et PDG de Blackstone. « Il est rare de trouver des personnes qui ont opéré aux plus hauts niveaux de Wall Street et de la Silicon Valley et cette combinaison est exceptionnellement puissante. » En juin, elle a rejoint le conseil d'administration de la centrale de capital-investissement de 564 milliards de dollars, dont elle a également participé à l'introduction en bourse en 2007.

Porat reconnaît rapidement que les moments difficiles qu'elle a endurés sont pâles par rapport à une grande partie de la douleur ressentie dans le monde aujourd'hui. Pourtant, l'histoire lui a appris à croire encore à la promesse de jours meilleurs à venir.

« Pour ceux qui regardent ce moment et se demandent la voie à suivre, je dirais qu'ayant vécu de nombreuses périodes de turbulence auparavant, il y a des récupérations », dit-elle. « De nouvelles opportunités surgissent des crises. »

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