Recouvert de secret et de richesse, les enchères d'art aident à déguiser le blanchiment d'argent

Sotheby’s a tenté de vendre l’œuvre au nom du marchand d’art basé à Moscou Gregory Baltser l’année dernière avant de retirer la liste faute d’intérêt. (CN) – À la recherche d’indices sur les raisons pour lesquelles les sanctions américaines contre la Russie se sont révélées relativement inefficaces ces dernières années, les enquêteurs du Congrès ont suivi une trace de fil d’Ariane dans le monde élitiste et largement non réglementé des ventes aux enchères d’art de plusieurs millions de dollars.

« Si les riches oligarques russes peuvent acheter des millions de dollars d’art pour un investissement personnel ou pour le plaisir sous la sanction, il s’ensuit que leurs entreprises ou leurs ressources cachées pourraient également continuer à accéder au système financier américain », ont écrit les dirigeants du Sénat dans leur résumé d’un rapport de 150 pages du Sous-comité permanent des enquêtes.

Recouvert de secret et de richesse, les enchères d'art aident à déguiser le blanchiment d'argent

Le rapport se concentre sur une étude de cas où les entités liées aux oligarques russes sanctionnés Arkady et Boris Rotenberg, et au fils d’Arkady, Igor, ont réussi à dépenser 91 millions de dollars, dont 18 millions de dollars pour l’art.

Vendue en mai 2014 pour 7,5 millions de dollars, « La poitrine » de René Magritte était l’une des 16 toiles au moins auxquelles un vernis d’argent Rotenberg est désormais attaché.

Le blanchiment d’argent dans le monde de l’art est « beaucoup plus courant que vous ne le pensez », a déclaré Pamella Seay, professeur d’études de justice à la Florida Gulf Coast University, dans une interview par téléphone mercredi.

Après avoir gagné de l’argent sur le marché noir, en particulier dans des entreprises criminelles, une partie placera l’argent dans une série de comptes bancaires et transférera ensuite les sommes de l’un à l’autre. « Plus vous pouvez obtenir de transferts, moins il est probable qu’ils puissent être tracés », a expliqué Seay, notant que c’est ainsi que se forment les sociétés écrans qui achètent l’art. Lorsque l’art est revendu, il devient « de l’argent légitime ».

Les États-Unis ont imposé les sanctions en cause aux Rotenberg en 2014, la Russie annexée à la Crimée. Ces dernières années, les Russes ont imposé des sanctions supplémentaires aux États-Unis pour l’ingérence électorale, les violations des droits de l’homme et le soutien aux régimes du Venezuela et de la Syrie.

Les sanctions liées à la Crimée devaient expirer en mars 2020, mais le président Trump les a prolongées pour durer un an supplémentaire. « À ce jour, la Russie ne s’est pas retirée de Crimée et a même étendu ses opérations militaires dans les eaux environnantes », note le rapport.

Représentant le président russe Vladimir Poutine, à droite, et l’homme d’affaires milliardaire Arkady Rotenberg

Les enquêteurs du Sénat ont identifié trois sociétés écrans liées aux Rotenberg: Highland Business Group; Highland Ventures Group, qui a acheté « La poitrine », et Advantage Alliance. Au cours d’une fenêtre de quatre jours en 2014 entre le décret du président Obama déclarant l’intention des États-Unis de sanctionner et le département du Trésor appliquant spécifiquement de telles sanctions aux Rotenberg, ces groupes ont transféré plus de 120 millions de dollars à la Russie depuis les États-Unis.

Les transactions des sociétés écrans liées à Rotenberg « se sont poursuivies dans le système financier américain longtemps après », ajoute le rapport.

Bien que le rapport accuse Gregory Baltser, citoyen américain et conseiller artistique et marchand basé à Moscou, d’avoir aidé les Rotenberg à dissimuler de telles transactions, l’avocat de Baltser a nié ces allégations dans une lettre adressée au sous-comité du Congrès.

Le marché de l’art n’étant pas soumis aux exigences de transparence du Bank Secrecy Act, qui empêche le blanchiment d’argent en imposant des exigences de transparence sur de nombreuses transactions en espèces, les acheteurs sont souvent anonymes dans le monde de l’art. Le rapport indique que l’absence de réglementation dans l’industrie peut « créer un environnement propice au blanchiment d’argent et au contournement des sanctions », notant que les maisons de vente aux enchères ont des politiques volontaires de lutte contre le blanchiment d’argent (LBC).

« Mais ces politiques volontaires de lutte contre le blanchiment d’argent ne concernent que les ventes dans les maisons de ventes. … La majorité des ventes d’art sont des transactions privées « , indique le rapport. « Un concessionnaire privé interrogé par le sous-comité a déclaré qu’elle n’avait pas de politique écrite en matière de lutte contre le blanchiment d’argent, essaie de travailler avec des personnes qu’elle connaît et en qui elle a confiance, recherche les signaux d’alarme et compte sur son instinct. »

Seay a déclaré que les vendeurs d’art n’enquêtaient souvent pas sur les représentants des intermédiaires ou s’il y avait des sanctions à leur encontre.

« C’est là que l’échec se situe dans le monde de l’art dans l’industrie de l’art – ils ne vont pas au-delà du représentant », a-t-elle déclaré. « Vous devez savoir qui est le bénéficiaire final de l’achat, car c’est la personne qui disposera des fonds ultérieurement. »

Comme l’ont constaté les enquêteurs du Sénat, les grandes maisons de vente aux enchères américaines ont déclaré qu’elles n’avaient pas demandé le nom des acheteurs, même s’ils traitaient avec un intermédiaire évident. Un rapport 2020 d’Art Basel et d’UBS indique que le marché mondial de l’art est actuellement évalué à environ 64 milliards de dollars et que les ventes aux États-Unis représentent la moitié de son marché.

Le membre de rang démocrate du sous-comité, le sénateur du Delaware Tom Carper, a dénoncé l’absence de réglementation dans un communiqué publié mercredi dans le rapport.

« Il est alarmant et totalement inacceptable que des réglementations de bon sens conçues pour empêcher le blanchiment d’argent et le financement du terrorisme ne s’appliquent pas si quelqu’un achète une œuvre d’art de plusieurs millions de dollars », a déclaré Carper. « En conséquence, les criminels, les terroristes et les riches oligarques russes comme les Rotenberg peuvent utiliser une industrie de l’art non réglementée, ainsi que des investissements immobiliers et autres, pour cacher des actifs, blanchir des fonds et échapper aux sanctions. Malheureusement, notre incapacité à combler ces lacunes évidentes rend les sanctions américaines – un outil important de sécurité nationale – beaucoup moins efficaces qu’elles ne pourraient l’être.

Le rapport a recommandé au Congrès de modifier la loi sur le secret bancaire pour ajouter des entreprises gérant des transactions sur le marché de l’art. et a noté que l’Union européenne a récemment exigé que les transactions artistiques évaluées à 10 000 € ou plus soient conformes aux lois anti-blanchiment.

Seay a prédit que les réformes devraient être généralisées, axées non seulement sur le Bank Secrecy Act, mais sur les règles de l’IRS et d’autres lois comme le Patriot Act.

« Lorsque vous parlez de blanchiment d’argent, ce n’est pas seulement une petite partie, c’est interconnecté », a-t-elle déclaré. « C’est un énorme nid de frelons pour faire des changements pour y remédier. Ce n’est pas qu’une simple petite solution.  »

Le professeur a également noté hypothétiquement comment la question joue dans la politique américaine, puisque les campagnes ne sont pas autorisées à utiliser des fonds internationaux.

« Quiconque pense pouvoir obtenir un avantage de quelqu’un en poste va sûrement essayer de trouver un moyen d’avoir un impact », a déclaré Seay. « Les ventes d’art peuvent donc être utilisées pour soutenir les politiciens américains. »

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