Comment le plus grand moteur de recherche vert du monde lutte contre le changement climatique

Creuser les demi-lunes au Burkina Faso. Les villageois creusent un cercle en demi-lune dans le sol pour attraper de l’eau … [+] pendant la saison des pluies, avant de planter de jeunes arbres.

Joshi Gotleib

Comment le plus grand moteur de recherche vert du monde lutte contre le changement climatique

Dans les 60 secondes qu’il vous faudra pour lire cet article, plus de 12 arbres auront été plantés dans une zone où les forêts naturelles ont disparu. Il faut environ 45 recherches dans le plus grand moteur de recherche à but non lucratif au monde, Ecosia, pour planter un arbre.

Jusqu’à présent, le plus grand moteur de recherche à but non lucratif au monde a planté plus de 113 millions d’arbres dans des points chauds de la biodiversité tels que le Brésil, Madagascar et l’Éthiopie, soit une superficie équivalente à près de 40 000 hectares.

Ecosia ne plante pas d’arbres, mais travaille sur le terrain avec des organisations locales. « Nous restons proches des communautés et de l’écosystème où les arbres sont nécessaires et nous nous concentrons sur les pays où le gouvernement n’a pas les moyens de procéder au reboisement », explique le fondateur et PDG Christian Kroll.

L’année dernière, une étude de l’ETH Zurich a montré que planter des milliards d’arbres serait l’un des moyens les plus efficaces et les moins chers de retirer le CO2 de l’atmosphère pour lutter contre la crise climatique. À lui seul, cependant, la plupart des scientifiques doutent que ce soit suffisant, en raison du niveau de dioxyde de carbone créé par la société.

Néanmoins, une partie de la solution consiste à lutter contre la déforestation, notamment parce que le processus crée un volume important d’émissions.

Lorsqu’un arbre est abattu, son potentiel d’absorption de carbone est perdu. Il libère également du carbone dans l’atmosphère, d’autant plus s’il est brûlé.

Et comme la terre est cultivée pour les cultures, l’absorption du carbone diminue. Lorsque les pâturages remplacent la forêt tropicale, la terre grouille de bétail et de termites qui libèrent encore plus de carbone.

Presque partout où Ecosia gère des projets, les gens demandent de la nourriture, de l’eau et un abri, mais pas nécessairement des arbres. Pourtant, comme le souligne Kroll, « lorsque vous plantez des arbres, vous faites bien plus. Les arbres permettent aux communautés de récolter des branches, des fruits et des noix, de construire et d’envoyer les revenus aux écoles.  »

Les jeunes villageois ne réalisent souvent pas qu’ils vivaient autrefois dans une forêt. En plantant des arbres, vous pouvez changer les choses, et le changement peut se produire rapidement. Les projets d’Ecosia au Burkina Faso ont été particulièrement couronnés de succès, dit Kroll. « Les graines jetées en l’air un an deviennent de la végétation lors de la prochaine saison des pluies. Quand les gens le voient, ils disent: « Oh, je peux rester dans mon village – il y a de l’espoir. »  »

La forêt d’Omo, une maison pour les éléphants, au nord-est de la plus grande ville d’Afrique, Lagos. – Omo, répandre … [+] sur quelque 1325 kilomètres carrés (510 miles carrés) du sud-ouest de l’État d’Ogun, a été protégé en tant que réserve gouvernementale il y a près d’un siècle. Selon l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture, les taux de déforestation du Nigéria sont parmi les plus élevés au monde

« Je pense vraiment que la crise des réfugiés que nous voyons actuellement n’est que le début », prévient Kroll. « Au Nigéria, par exemple, beaucoup de jeunes ne peuvent pas nourrir leur famille parce que les cultures ne poussent pas. Il y a moins de précipitations qu’avant, les gens ne savent pas comment transformer la terre et les groupes violents rendent plus difficile la vie des familles à faible revenu. Vous pouvez inverser cette tendance en plantant des arbres.  »

Les forêts aident également le sol à retenir l’eau. « Les types de sécheresses et d’inondations que nous avons eues récemment signifient la même chose – pas assez de végétation pour retenir l’eau dans le sol, et quand la pluie arrive, elle enlève également la végétation », explique Kroll.

La déforestation n’est pas seulement un problème pour les pays en développement. Près de 33% de l’Allemagne est constituée de forêts, dont on estime qu’elles stockent 127 millions de tonnes de carbone par an. À présent, les arbres desséchés du pays sont menacés d’effondrement écologique, en partie à cause des infestations de ravageurs. Kroll fait valoir que le problème a été causé par le fait de ne pas avoir remplacé les hêtres hautement durables par des hêtres similaires. En les remplaçant par le pin et l’épinette, les forêts retiennent moins d’eau et sont devenues moins immunisées contre les ravageurs.

Un forestier gratte l’écorce d’un hêtre pour lutter contre les ravageurs dans une forêt souffrant de stress dû à la sécheresse en … [+] Hoexter, Allemagne de l’Ouest

Kroll n’est pas contre l’abattage des arbres, mais préconise la plantation d’espèces indigènes et le mélange d’espèces non indigènes pour s’adapter aux climats locaux et changeants et encourager la biodiversité.

Enracinement

Kroll a étudié l’administration des affaires à l’université mais a décidé de partir tôt pour voyager. Au Népal, il a essayé et échoué de mettre en place un moteur de recherche en tant qu’entreprise sociale. En parcourant les anciennes forêts tropicales d’Amérique latine, il a vu de première main l’impact de la déforestation. Vivant à Buenos Aires, il a appris à quel point les plantations de soja et les ranchs de bétail voisins étaient autrefois des forêts tropicales.

De retour à Berlin, il a lancé Ecosia en 2009 avec bootstrap finance. L’incubation a pris du temps, mais les recherches et le nombre d’utilisateurs augmentent de façon exponentielle.

Lorsque j’ai rencontré Kroll pour la première fois à Lisbonne au Web Summit l’année dernière, Ecosia tirait suffisamment de revenus de la publicité pour investir dans la technologie et payer des salaires raisonnables (pas toujours le cas des startups, même après 11 ans). Aujourd’hui, elle compte 77 employés.

Christian Kroll: « Lorsque vous plantez des arbres, vous faites bien plus »

Ecosie

Kroll, cependant, ne sera jamais en mesure de tirer des bénéfices ou de bénéficier d’une vente de l’entreprise, pas plus que ses collègues. Il y a deux ans, lui et ses collègues ont donné 99% du capital social de la société à la Fondation Purpose. L’idée, dit-il, est que personne, y compris lui en tant que fondateur, ne devrait retirer des bénéfices ou des dividendes de l’entreprise. En tant qu’actionnaire, lui et ses collègues agissent comme des intendants plutôt que comme des propriétaires.

Financé par les revenus publicitaires

Les utilisateurs d’Ecosia effectuent plus de 10 000 recherches toutes les 60 secondes. Les revenus publicitaires sont générés chaque fois que les utilisateurs cliquent dessus. Ses résultats de recherche sont alimentés par Microsoft Bing.

Selon ReliableSoft, Ecosia est le plus grand moteur de recherche à but non lucratif au monde. En tant que plus grand portail en ligne à but non lucratif au monde, il a été en mesure de facturer des tarifs relativement avantageux. Cette année, cependant, les revenus publicitaires ont été durement touchés en raison du coronavirus. Il est à nouveau en train de remonter, mais pas aux niveaux d’avant la pandémie. Malgré cela, Ecosia a honoré tous ses contrats de plantation d’arbres et a signé des contrats pour planter 60 millions d’arbres supplémentaires.

Contrairement à Google et à d’autres moteurs de recherche commerciaux, Ecosia anonymise toutes les recherches et ne vend aucune donnée personnelle concernant ses 15 millions d’utilisateurs et plus aux annonceurs.

Un nombre croissant d’universités britanniques ont fait d’Ecosia leur moteur de recherche par défaut, comme Glasgow, Leeds et Sussex.

« Ecosia est formidable », déclare Alice Carpenter, une étudiante de 20 ans à l’université d’Édimbourg. « J’ai commencé à l’utiliser il y a environ 18 mois, lorsque mes amis m’ont présenté le site. Parfois, c’est un peu plus lent que Google, mais je ne l’ai pas remarqué tellement récemment, et je préfère de loin faire quelque chose contre le changement climatique.  »

Les chercheurs de l’ETH ont constaté qu’il existe actuellement une superficie d’un tiers des États-Unis disponible pour la restauration des arbres. Une fois matures, ces nouvelles forêts pourraient stocker 205 milliards de tonnes de carbone, soit environ les deux tiers des 300 milliards de tonnes de carbone que nous avons envoyé dans l’atmosphère depuis la révolution industrielle.

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Shane Thomas McMillan