Le grand homme masqué de Żabbar

Catherine regarda la montre de Gianni. Il était presque 22h30.

Ils étaient fiancés, mais malgré cela et le fait qu’elle avait déjà 20 ans, elle devait encore être à la maison à un certain moment. Gianni détestait ça.

Le grand homme masqué de Żabbar

Mais il était temps. Ils avaient fait la cour dans l’ombre, dans une petite ruelle, et, se chuchotant toujours des mots doux, ils descendirent lentement la ruelle jusqu’à la route principale, s’attardant le plus longtemps possible.

Il y a maintenant un jardin et un lotissement sur la route principale qui mène à Żabbar, mais il s’agissait alors d’un terrain ouvert avec un mur de moellons autour du périmètre. Gianni et ses copains y jouaient souvent au football, mais ses pensées cette nuit-là étaient à des kilomètres du sport.

Alors qu’ils tournaient au coin de la rue, ils arrivèrent brusquement dans une flaque de lumière du réverbère. Avant que leurs yeux ne se soient bien ajustés, Gianni poussa un cri de surprise et attrapa le bras de Catherine encore plus fort.

Adossé au mur, il y avait un homme, vêtu d’un long manteau sombre, le visage caché dans ses ombres.

Il jure que l’homme était beaucoup plus grand que la normale, presque sept pieds de haut, mais ce n’était pas cela qui l’avait poussé à s’éloigner. L’homme avait une aura de menace, presque de mal.

Catherine l’ignora, voulant rentrer à la maison avant que son père ne remarque à quel point elle était en retard. Mais Gianni a refusé de passer à côté de l’étranger, la tirant de l’autre côté de la route.

Alors qu’ils marchaient sur la route, le seul bruit était le tapotement des talons de Catherine. Gianni regarda anxieusement par-dessus son épaule mais l’homme se tenait toujours là, sans bouger, dans la mare de lumière.

Gianni se sentait plutôt idiot à ce sujet. En y repensant à la lumière froide du jour, pour ainsi dire, il ne pouvait pas expliquer pourquoi il s’était senti menacé.

Jusqu’à quatre jours plus tard.

Il a juste poussé droit entre nous. J’ai frissonné… je me sentais figée là où il m’avait frôlé …

Il était au club de musique en train de jouer au billard avec un ami, quand Reno le fit venir dans une partie plus calme de la pièce.

« Gianni, tu ne le croiras jamais », commença-t-il. « Vous connaissez le terrain, celui où nous jouons au football ? Eh bien, il y a quelques jours, je raccompagnais Rita à la maison et nous nous tenions la main, vous savez. Et puis j’ai vu cet homme venir vers nous, et, je ne sais pas pourquoi, mais j’avais vraiment peur de lui. Je suppose que c’était parce que je ne pouvais pas voir son visage, parce qu’il portait une sorte de longue cape. Quoi qu’il en soit, il a juste poussé droit entre nous. J’ai frissonné, je peux vous le dire. Je me sentais figé là où il m’avait frôlé …  »

C’était le même jour, au même endroit, Żabbar, en 1951.

Sept ans plus tard, une compagnie pétrolière forait près des bastions. Une nuit, une coupure de courant a plongé les ingénieurs dans l’obscurité. L’un d’eux, un Écossais, a été envoyé pour enquêter.

Il se dirigea vers le mur qui longeait le côté des bastions, vérifiant les connexions de câbles qu’ils y avaient installées temporairement pendant qu’ils foraient. Tout semblait aller bien. Mais son message n’est pas revenu aux autres ingénieurs, qui attendaient toujours à la lueur des bougies que l’électricité se rallume.

Au bout de quelques heures, un autre homme a été envoyé à sa recherche. Il a été retrouvé inconscient près du mur. Lorsqu’ils ont réussi à le ressusciter, il a dit qu’un homme de grande taille, vêtu d’une cape sombre, venait de le ramasser comme une poupée de chiffon et de le jeter contre le mur.

Ces trois « observations » d’un homme grand et masqué se qualifieraient pour le titre d’étrange qui leur est propre.

Mais des années plus tard, Gianni a trouvé un livre dans une vente désordonnée au Canada. Il y avait l’histoire d’un Anglais, Humphrey Saunders, décédé dans des circonstances mystérieuses à la caserne de Verdala en 1935.

De l’autre côté de la place, il pouvait voir un homme remarquablement grand dans une longue cape sombre, debout immobile sous l’une des fenêtres du mess. Quelque chose dans l’apparence de cette silhouette solitaire enveloppée a attiré son attention. Porter de tels vêtements dans une vague de chaleur méditerranéenne semblait étrange.

D’un bond, l’homme masqué bondit sur le rebord de la fenêtre et disparut à travers les rideaux dans le désordre … Puis après quelques secondes, un cri perçant retentit – un cri dur et épouvantable de rage et de terreur, et à son horreur et stupéfait, il vit l’homme réapparaître à la fenêtre avec Saunders dans ses bras. Les deux hommes ont disparu au coin de la rue …

Il a couru au mess et a trouvé la salle des cartes dans le chaos. Au sol, entouré d’une demi-douzaine d’officiers, gisait Saunders, mort.

Une enquête militaire officielle a révélé qu’aucun civil ne se trouvait dans la garnison après 22 heures ce jour-là.

« Les joueurs de cartes ont témoigné dans leur témoignage qu’une rafale momentanée de vent semblait secouer la fenêtre la plus proche. Simultanément, la table à cartes a été remuée et Saunders, jetant ses mains en l’air, s’est affalé sur sa chaise en haletant comme dans une crise. Des preuves médicales ont montré qu’il était mort d’une crise cardiaque …  »

(Strange Destinies, de Jon Macklin, publié par ACE)

C’est le 18e d’une série de nouvelles que le Sunday Times of Malta diffuse tous les dimanches. Il est tiré de The Unxplained Plus (Allied Publications) par Vanessa Macdonald. La première édition a été publiée en 2001 et réimprimée deux fois. Il a été republié, avec des histoires supplémentaires, sous le titre The Unxplained Plus. La version maltaise du livre, Ta ’Barra Minn Hawn (Klabb Kotba Maltin), est disponible dans toutes les principales librairies et papeteries et sur www.bdlbooks.com. Le journalisme indépendant coûte de l’argent. Support Times of Malta pour le prix d’un café.

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