La désinformation électorale trouve un terrain fertile dans l'État

Quelques heures après que Philando Castile a été abattu par un policier de Saint-Antoine en 2016, lors d’une autre élection présidentielle houleuse, une mystérieuse page Facebook a commencé à diffuser des publicités promouvant une manifestation appelée « Justice pour Philando Castile ».

Les militants de Black Lives Matter à Minneapolis n’en savaient rien. Bientôt, ils ont appris que le site Web associé à la page Facebook « Ne tirez pas » était enregistré sous un nom et une adresse apparemment faux.

La désinformation électorale trouve un terrain fertile dans l'État

Un an plus tard, les analystes du renseignement américain ont publié un rapport indiquant que le gouvernement russe avait cherché à s’immiscer dans l’élection présidentielle de 2016 en utilisant les médias sociaux. Les enquêtes ultérieures des forces de l’ordre et des médias ont révélé une organisation fictive appelée « Blacktivist » – une opération de trolls menée depuis Saint-Pétersbourg, en Russie, dirigée par un groupe lié au Kremlin connu sous le nom de Internet Research Agency (IRA).

Quatre ans plus tard, les craintes que des acteurs étrangers tentent d’exploiter les divisions sociales préoccupent à nouveau les responsables électoraux du Minnesota, une cible connue de l’ingérence russe en 2016.

Une augmentation spectaculaire du vote par correspondance, une pandémie et des tensions enflammées autour du racisme et de la police – des problèmes qui se déroulent en temps réel dans le Minnesota – sont mûres pour l’exploitation par des adversaires qui cherchent à s’immiscer dans les élections de novembre, les législateurs et les experts mettent en garde.

À certains égards, la préparation des élections de 2020 reflète celle de 2016: une élection présidentielle amère alimentant les divisions partisanes; la mort d’un homme noir en garde à vue par la police du Minnesota, alimentant les troubles dans tout le pays; et un torrent de désinformation et de désinformation en ligne essayant de profiter de tout cela.

Mais les responsables du renseignement fédéral, les analystes et les administrateurs électoraux des États s’attendent à ce que la désinformation joue un rôle encore plus grand dans les élections de cette année qu’en 2016, lorsque la Russie a mené une vaste campagne pour se mêler des élections. Des pirates informatiques russes ont tenté de pénétrer les systèmes électoraux des 50 États cette année-là. On s’attend maintenant à ce qu’ils se concentrent davantage sur le semis de la division et de la discorde par le biais de fausses publications en ligne.

« Le terrain est plus mûr maintenant, tout a été rehaussé et nous sommes plus polarisés », a déclaré Brett Schafer, spécialiste des médias et de la désinformation numérique pour l’Alliance pour la sécurisation de la démocratie. « Nous sommes plus divisés, ce qui nous rend bien sûr plus vulnérables. Je pense que nous sommes dans une situation pire que celle de 2016.  »

La sénatrice américaine Amy Klobuchar, D-Minn., A qualifié les campagnes de désinformation de « beaucoup plus insidieuses et beaucoup plus faciles à faire » que d’essayer de pirater les systèmes de vote.

« Là où ils vont juste de chaque côté: ils vont de chaque côté des batailles de pipeline, ils vont de chaque côté des batailles d’armes à feu », a déclaré Klobuchar dans une interview. « Ils le font pour que les gens se fâchent les uns contre les autres et pour qu’ils fassent des choses vraiment flagrantes décourageant les gens de voter de différentes manières. »

Ce mois-ci, Klobuchar et la sénatrice américaine Tina Smith, D-Minn., Ont rejoint 14 collègues du Sénat démocrate dans une lettre aux dirigeants des médias sociaux et de la technologie pour demander plus d’action pour arrêter la désinformation et la désinformation liées au vote. Les sénateurs ont averti que la désinformation prospère toujours en ligne, notant un rapport de 2019 selon lequel la désinformation politiquement pertinente a atteint plus de 158 millions d’Américains. Les chercheurs ont déclaré que malgré de meilleurs efforts pour freiner la propagation de la désinformation sur les plateformes en ligne, les utilisateurs atteignent davantage les utilisateurs avant cette élection qu’avant le vote de 2016.

Il y a quatre ans, l’objectif était de déclencher des affrontements dans le monde réel et en ligne en publiant du contenu sur les côtés opposés de la fracture raciale. Un rapport de la commission du renseignement du Sénat sur l’ingérence de la Russie dans les élections de 2016 a conclu qu ‘ »aucun groupe d’Américains n’a été plus ciblé par les agents d’information de l’IRA que les Afro-Américains ».

Cette année, Facebook, Instagram et Twitter ont déjà supprimé de nombreux faux comptes liés à l’Internet Research Agency de Russie qui faisaient la promotion d’histoires sur la race.

Le secrétaire d’État du Minnesota, Steve Simon, reçoit toujours des informations confidentielles sur les renseignements fédéraux et en attend au moins un de plus avant le jour du scrutin.

« Diffuser sciemment de fausses informations sur les procédures et politiques électorales, opposer les groupes les uns aux autres sur les réseaux sociaux et autres plateformes », a déclaré Simon. « C’est, nous le savons, un vecteur de menace qui implique plus qu’un seul gouvernement étranger. »

Le bureau de Simon lancera également bientôt une campagne de sensibilisation du public sur les options de vote pour les élections générales. Le vote anticipé a commencé dans l’État le 18 septembre.

Le Minnesota joue un rôle plus central dans la course présidentielle de 2020 qu’il ne l’a fait en 2016, le président Donald Trump ayant promis de renverser l’État pour la première fois en près de 50 ans. Même dans ce cas, cependant, un nouveau volume du rapport de la commission du renseignement du Sénat sur les activités russes décrivait comment l’ancien directeur de campagne de Trump, Paul Manafort, avait partagé les données des sondages du Minnesota et discuté de l’État avec un officier du renseignement russe, décrivant l’État comme l’un des quatre principaux champs de bataille.

Panayiota Kendeou, professeur de psychologie de l’éducation à l’Université du Minnesota qui étudie la désinformation, a déclaré que la façon dont les Minnesotans consomment et partagent les informations déterminera beaucoup sur le déroulement des élections dans l’État.

« Cela va sembler un peu extrême, mais si nous pouvions éloigner tout le monde des médias sociaux jusqu’aux élections, ce serait l’idéal », a déclaré Kendeou. « L’écosystème de l’information manque actuellement de curation et de gardiens. »

Le directeur du FBI, Christopher Wray, a déclaré au Congrès que la Russie travaillait toujours pour influencer les élections et voulait « dénigrer » le challenger démocrate Joe Biden, tout comme il l’a fait Hillary Clinton en 2016, car le Kremlin le considère comme « anti-russe ». La semaine dernière, Wray a déclaré à un comité sénatorial que le chevauchement du cycle électoral avec la pandémie de COVID-19 « offre amplement l’occasion aux acteurs étrangers hostiles » de mener des campagnes de désinformation pour « induire en erreur, semer la discorde et, finalement, saper la confiance dans nos institutions démocratiques et des valeurs.  »

La principale préoccupation de Schafer est que les acteurs étrangers ou nationaux sèment le terrain pour utiliser la désinformation pour remettre en question la légitimité de l’élection présidentielle, en particulier si elle est proche ou si les résultats ne sont pas immédiatement connus.

Lors d’un briefing le 3 septembre à l’intention des forces de l’ordre fédérales et étatiques, le département de la Sécurité intérieure a averti que la Russie continuerait probablement à amplifier les critiques du vote par correspondance et d’autres changements apportés aux processus de vote au milieu de la pandémie pour tenter de saper la confiance du public – capitalisant sur un débat politique qui a déjà vu de multiples défis juridiques au Minnesota.

« Ce débat public représente une cible pour les opérations d’influence maligne étrangère qui cherchent à saper la confiance dans le processus électoral en répandant de la désinformation sur l’exactitude des données électorales pour un vote par correspondance élargi », lit-on dans le bulletin.

Simon compte sur une prise de conscience accrue de la manière de voter tôt et des raisons pour lesquelles les élections de cette année pourraient ne pas ressembler aux autres. Des experts tels que Schafer pensent que les entreprises de médias sociaux sont mieux placées pour repérer et supprimer les faux comptes avant, plutôt qu’après, les élections.

Mais Emily Vraga, professeur de communication sur la santé à l’école Hubbard de journalisme et de communication de masse de l’Université du Minnesota, exhorte les habitants du Minnesota à être plus vigilants en ligne et à prendre plus de temps pour vérifier les sources d’information, en particulier le contenu qui provoque une « émotion extrême ».

« Je pense que la raison pour laquelle nous devons être particulièrement concernés et nous rappeler de faire le travail est que nous sommes à la maison [before the election] et cela a été une année incroyablement difficile sur tant de fronts « , a déclaré Vraga. « Nous sommes tous fatigués et le travail que je propose est un travail réel – prendre le temps de revérifier – et le travail est épuisant. »

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