Pourquoi COVID-19 se propage plus rapidement dans certains pays que dans d'autres

Comme tous les virus, COVID-19 est transmis par contact de personne à personne. Les dossiers de santé publique montrent que le virus s’est propagé beaucoup plus rapidement dans certains pays que dans d’autres, mais les raisons des différents taux ne sont pas entièrement comprises. Les proportions de citoyens qui portent un masque et qui maintiennent une distance sociale font sans aucun doute partie de la réponse, mais les facteurs culturels peuvent également jouer un rôle. Surtout dans les premières semaines, avant que les gouvernements n’introduisent des mesures de verrouillage.

Dans une étude publiée le mois dernier dans la prestigieuse revue Psychological Science, Cristina Salvador et ses collègues de l’Université du Michigan ont examiné les données de 39 pays pour tester l’hypothèse de la mobilité relationnelle. En termes simples, l’hypothèse stipule que les virus se propagent plus rapidement dans les sociétés à forte mobilité relationnelle.

Pourquoi COVID-19 se propage plus rapidement dans certains pays que dans d'autres

La mobilité relationnelle fait référence à la facilité avec laquelle les gens d’une société créent de nouvelles relations et mettent fin aux anciennes. Il est conceptuellement lié à l’ouverture sociale et à l’autonomie individuelle. Dans des sociétés comme le Brésil et les États-Unis, qui ont une forte mobilité relationnelle, les gens se sentent libres de nouer de nouvelles amitiés et de dissoudre les anciennes.

Dans des sociétés comme le Japon et la Malaisie, qui ont une faible mobilité relationnelle, les gens ne sont pas aussi libres de se déplacer entre les relations. Dans ces sociétés, la plupart des relations existent dans le contexte de la famille, du travail et des clubs. De nombreuses relations ne sont pas choisies; ils sont donnés. Les relations dans ces sociétés s’accompagnent d’obligations et de responsabilités importantes. Par conséquent, les individus hésitent à nouer de nouvelles relations ou à mettre fin aux relations existantes.

Les personnes qui vivent dans des sociétés socialement ouvertes et marquées par une forte mobilité relationnelle ont plus d’opportunités d’interagir avec des étrangers et d’autres personnes qui ne font pas partie du groupe social principal d’une personne. En conséquence, disent Salvador et son équipe, une mobilité relationnelle élevée « peut exposer les personnes à un risque particulièrement élevé de contracter une maladie infectieuse telle que le COVID-19 ».

Pour tester leur hypothèse, les chercheurs ont analysé les données de 39 pays sur six continents. Pour mesurer la propagation des cas de COVID dans un pays, les chercheurs ont utilisé les données de l’Université Johns Hopkins pour enregistrer le nombre quotidien de cas confirmés au cours des 30 premiers jours de l’épidémie, le jour 1 étant le jour où le nombre de cas de COVID a atteint pour la première fois. 100. Les chercheurs ont également enregistré le nombre quotidien de décès au cours des 30 premiers jours, le jour 1 étant le jour où le premier décès par COVID a été signalé dans le pays.

Pour mesurer la mobilité relationnelle, les chercheurs ont utilisé les résultats d’une étude antérieure menée en 2018. Un grand nombre d’adultes dans chaque pays ont été recrutés via des publicités Facebook. Ils ont rempli un questionnaire en 12 éléments qui évaluait dans quelle mesure ils perçoivent les autres comme socialement ouverts et susceptibles d’entrer et de sortir de relations.

Pour contrôler les variables de confusion, les chercheurs ont également examiné les variables démographiques susceptibles d’affecter les taux de transmission du virus. Par exemple, le COVID-19 peut se propager plus rapidement (et éventuellement tuer plus de personnes) dans les pays densément peuplés, ayant une population plus âgée et attirer un grand nombre de touristes.

Salvador et ses collègues ont trouvé un solide soutien empirique pour leur hypothèse de mobilité relationnelle. Les pays à forte mobilité relationnelle – les États-Unis, le Brésil et l’Espagne, par exemple – ont montré une propagation beaucoup plus rapide des cas confirmés et plus de décès par COVID au cours des 30 premiers jours de l’épidémie. Les pays à faible mobilité relationnelle – le Japon, la Jordanie et Taïwan, par exemple – ont montré une propagation plus lente des cas et moins de décès.

Surtout, l’impact d’une mobilité relationnelle élevée a persisté même après que Salvador et son équipe aient contrôlé d’autres variables qui pourraient éventuellement produire des taux de transmission différents. Le virus s’est propagé rapidement dans les pays à forte population et de nombreux touristes, par exemple, mais il s’est propagé encore plus rapidement lorsque ces pays avaient également une forte mobilité relationnelle.

De même, le virus s’est propagé plus rapidement dans les pays individualistes (et plus lentement dans les pays collectivistes), mais il s’est propagé encore plus rapidement lorsqu’un pays individualiste avait également une forte mobilité relationnelle. Le virus se propage plus rapidement dans les pays lâches (et plus lentement dans les pays resserrés), mais il se propage encore plus rapidement lorsqu’un pays lâche a également une mobilité relationnelle élevée. (Tight-loose est une dimension culturelle qui fait référence à la rigidité perçue des normes sociales dans un pays.)

L’impact de la mobilité relationnelle sur les taux de mortalité par COVID était important. Selon les calculs des chercheurs, si le niveau de mobilité relationnelle aux États-Unis était aussi bas qu’au Japon, le nombre d’Américains décédés au cours du premier mois de l’épidémie n’aurait pas été de 3417 (le nombre réel). Cela aurait été 281.

Vivre dans une société qui valorise l’indépendance, la liberté de mouvement et la liberté de choix confère de nombreux avantages, mais présente également des défis particuliers lorsque la santé de ses citoyens est menacée par une maladie hautement infectieuse.