L'activité de recherche de Google est sur le point de relever son plus grand défi

Le moteur de recherche de Google, l'une des entreprises les plus rentables de l'histoire, est sur le point de relever son plus grand défi alors que le gouvernement américain prépare un procès antitrust accusant l'entreprise d'écraser la concurrence pour protéger et étendre son monopole.

Après une enquête de 14 mois, le ministère de la Justice cherche à savoir si Google déforme les résultats de recherche pour favoriser ses propres produits et s'il utilise une main de fer sur l'accès des utilisateurs pour exclure ses rivaux, selon des personnes familières avec le sujet.

L'activité de recherche de Google est sur le point de relever son plus grand défi

Google, qui contrôle environ 90% du marché de la recherche en ligne aux États-Unis, est depuis longtemps la cible de concurrents qui se plaignent d'avoir utilisé ce pouvoir pour étouffer la concurrence sur Internet. Ce qui a commencé comme un projet de recherche collégiale à la fin des années 1990 génère maintenant environ 100 milliards de dollars de revenus très rentables chaque année. Le moteur de recherche décide du sort de milliers d'entreprises en ligne et a financé l'expansion de Google dans les e-mails, la vidéo en ligne, les logiciels pour smartphone, les cartes, le cloud computing, les véhicules autonomes et d'autres formes d'annonces numériques.

Les régulateurs européens de la concurrence ont condamné Google à une amende de plusieurs milliards d'euros pour avoir enfreint les lois antitrust. Mais les autorités américaines ont laissé la société pratiquement intacte depuis que la Federal Trade Commission a fermé une enquête début 2013 sans aucune action. Aujourd'hui, le procureur général William Barr est à l'aube de ce qui pourrait être le plus grand cas de monopole américain depuis que Microsoft Corp. a été poursuivi par le gouvernement il y a plus de deux décennies.

Barr a été un allié clé dans la répression de Donald Trump contre les géants de la technologie. Le président américain a dénoncé les sociétés Internet pour avoir censément censuré les points de vue conservateurs en ligne.

Alors que certains impliqués dans l'affaire Google s'attendaient à ce qu'elle soit déposée dès la semaine prochaine, ce calendrier sera probablement repoussé, peut-être à la semaine suivante, selon deux personnes proches du dossier. Les procureurs généraux des États et les avocats du ministère de la Justice ont discuté cette semaine des derniers préparatifs de l'affaire à Washington. Les personnes ont demandé à ne pas être identifiées pour discuter de questions privées.

Des responsables du ministère de la Justice ont rencontré des représentants de Google cette semaine pour discuter de deux volets de l'enquête: le biais de recherche et la distribution des recherches, selon l'une des personnes. Le biais de recherche est l'allégation selon laquelle Google déforme les résultats pour favoriser ses propres propriétés, telles qu'un service d'achat, des réservations de voyages et des listes d'entreprises locales.

Recherchez dans les centres de distribution des accords avec les fabricants d'appareils et d'autres partenaires pour fournir la recherche Google par défaut aux utilisateurs. En 2018, Goldman Sachs a estimé que Google avait payé 9 milliards de dollars à Apple Inc. pour installer son moteur de recherche sur le navigateur Web Safari d'Apple et d'autres emplacements de premier choix sur les appareils Apple.

Selon Gabriel Weinberg, PDG de DuckDuckGo, un fournisseur de recherche axé sur la confidentialité qui s'est plaint au DOJ de Google, il est impossible pour les petits concurrents des moteurs de recherche de rivaliser avec les poches profondes de Google et de surenchérir sur des emplacements de valeur comme le navigateur d'Apple.

Lors d'une récente audition devant le Congrès, le dirigeant de Google, Don Harrison, a fait valoir que l'entreprise ne domine pas les marchés sur lesquels elle opère. Google peut mener en matière de recherches générales, mais pour les requêtes de produits et autres recherches commerciales, a-t-il noté.

Le ministère de la Justice et les États enquêtent également sur la conduite de Google sur le marché de la technologie publicitaire, où Google possède de nombreux systèmes qui diffusent des annonces graphiques sur le Web. Certains procureurs généraux démocrates informés de l'affaire souhaitent que le ministère de la Justice inclue l'ad-tech dans le procès et puisse déposer leur propre plainte après les élections de novembre, a déclaré l'une des personnes. Le ministère de la Justice a refusé de commenter.

Des concurrents se sont plaints du fait que Google achemine les excédents de marketing de recherche vers son réseau d'annonces graphiques. Cet argent supplémentaire peut représenter une grande partie des revenus des éditeurs numériques, ce qui les rend moins susceptibles de laisser tomber Google pour un fournisseur de technologie publicitaire rival.

Les enquêteurs américains ont posé des questions détaillées sur la manière de limiter le pouvoir de Google sur le marché de la recherche, selon DuckDuckGo. En Europe, les régulateurs ont obligé Google à donner aux consommateurs le choix du moteur de recherche qu'ils utilisent sur les téléphones Android.

« Nous sommes heureux qu'il semble que le DOJ – contrairement à tout autre gouvernement dans le monde – va enfin s'attaquer à l'éléphant dans la salle: la domination évidente, écrasante et anticoncurrentielle de Google dans la recherche », a déclaré un porte-parole de DuckDuckGo. « Les consommateurs bénéficieraient d'un monde sans paramètres de recherche par défaut, où ils pourraient facilement choisir leur moteur de recherche préféré. »

Google s'est engagé dans un éventail de pratiques visant à maintenir son contrôle sur le marché de la recherche et à empêcher les concurrents de prendre de l'ampleur, a déclaré Gene Kimmelman, conseiller principal chez Public Knowledge, qui a exhorté le ministère de la Justice cet été à enquêter sur la conduite de Google en matière de recherche. Les consommateurs ont perdu en conséquence parce que les concurrents sont effectivement exclus de la concurrence pour créer de meilleures offres de recherche, a-t-il déclaré.

« La recherche est la motivation fondamentale du modèle de comportement de Google, et tout cela semble conçu pour maintenir un monopole », a déclaré Kimmelman.

Un article de recherche publié en juin par Omidyar Network, une organisation qui plaide pour une application plus agressive des lois antitrust contre les géants de la technologie, a décrit plusieurs scénarios dans lesquels Google pourrait avoir violé les lois antitrust. L'accord exclusif avec Apple a contribué à solidifier son monopole en empêchant les concurrents d'atteindre les consommateurs, selon le journal.

Google a créé un effet similaire avec son système d'exploitation mobile Android et ses accords qui ont forcé les fabricants de téléphones à préinstaller le moteur de recherche et le navigateur de Google sur leurs téléphones. Ces restrictions ont fait de Google le service de recherche par défaut et ont encore empêché les concurrents de gagner des parts de marché, selon le journal Omidyar. L'UE a également infligé une amende à Google pour cela.

« Il s'agit d'un récit classique d'une stratégie de monopolisation probable fondée sur le refus d'échelle aux rivaux », a déclaré le journal.

Les allégations font écho à celles formulées contre Microsoft en 1998 lorsque le ministère de la Justice et un groupe d'États ont poursuivi le fabricant de logiciels pour violations des lois antitrust. À l'époque, Microsoft obligeait les fabricants d'ordinateurs à associer son système d'exploitation Windows à son navigateur Internet Explorer, ce qui rendait plus difficile la concurrence pour des concurrents tels que Netscape. Même si les autres navigateurs ne représentaient pas une menace directe pour le monopole de Microsoft sur les systèmes d’exploitation informatique, le risque était qu’ils puissent un jour se développer pour contester sa domination.

Le ministère de la Justice pourrait présenter un argument similaire à propos de Google aujourd'hui, a déclaré William Kovacic, professeur de droit à l'Université George Washington et ancien président de la FTC.

« Les arguments sur l'exigence d'exclusivité comme moyen d'exclure des rivaux sont des arguments qui ont eu beaucoup de succès dans le cas de Microsoft », a-t-il déclaré.

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